'Ons doel de dialoog op gang houden'

Maarten Jan Sluimers is Public Affairs Manager bij AkzoNobel in Amsterdam.

“Elk bedrijf, elke organisatie maakt onderdeel uit van de samenleving. Er is veelal sprake van wederzijdse verantwoordelijkheid en afhankelijkheid. Voor de bakker op de hoek draait het om de buurt, het dorp, de stad. Hij weet doorgaans precies wat er speelt, waar hij een maatschappelijke bijdrage kan leveren, hoe hij zijn invloed kan uitoefenen, wie hij bij de gemeente moet aanspreken e.d. Een bedrijf als AkzoNobel heeft diezelfde behoefte ‘in het groot’. We zijn in zo’n 150 landen actief. Lokaal en regionaal onderhouden communicatiemensen de externe contacten. Public Affairs op ons hoofdkantoor houdt zich vooral bezig met de dossiers en de belangen die landelijk en wereldwijd spelen. Duurzaamheid, innovatie, de circulaire economie, onze reputatie op allerlei gebied etc. Overheden, ondernemersorganisaties, politici, beleidsmakers en opleiders zijn daarbij de gesprekspartners. Ons doel is de dialoog op gang te houden. Noem het commerciële diplomatie. We signaleren trends, ontwikkelingen en behoeften in de maatschappij en brengen die naar binnen; andersom laten we – gevraagd én ongevraagd – naar buiten toe weten hoe wij erin staan, wat we op die dossiers bereiken, of we een rol kunnen spelen en welke bijdragen we kunnen leveren.

Dit werk vereist vooral dat je je huiswerk doet. Je moet echt goed weten én begrijpen wat er op al die verschillende gebieden speelt en wat dat wederzijds betekent. Dus lees je veel. En je praat. Rechtstreeks en via brancheorganisaties met alle stakeholders. Maar ook met collega’s. Ik leer nog steeds van hen. Toen ik in 2015 bij AkzoNobel binnenstapte, had ik er geen idee van wat hier gebeurt en dat verf en coatings véél meer zijn dan alleen een laagje dat beschermt en verfraait. In onze research & development labs zijn dagelijks talloze wetenschappers bezig om producten nieuwe functies te geven, ze duurzamer, milieuvriendelijker en beter te maken. Heel verrassend en gaaf om te zien ook is de wereld van gedetailleerde expertise als het gaat om kleur. Al die kennis gebruiken we zelf, maar zetten we als ‘goede buur’ ook elders in. Bijvoorbeeld als hoofdpartner in Operatie Nachtwacht (de restauratie van De Nachtwacht in het Rijksmuseum, red.). Of in de samenwerking die we hebben met diverse universiteiten en hogescholen.

Het is mooi om op deze schaalgrootte op het snijvlak van bedrijf en samenleving toegevoegde waarde te kunnen bieden. Na de Havo deed ik destijds HBO Communicatie Management en studeerde daarna European Integration. Public Affairs was bij beide een ‘specialisatie’. Bij AkzoNobel voel ik me helemaal thuis. Ik hou van mijn werk en het bedrijf bevalt me. De sfeer is goed en los. Op alle niveaus in de organisatie kún je en mág je jezelf zijn. Niet voor niets duren dienstverbanden hier vaak tientallen jaren. Het bedrijf is bovendien een goede werkgever en kent prima arbeidsvoorwaarden. Ook secundair. Voorbeeld: Ik ben een fervent motorrijder. Al jaren droomde ik ervan ooit eens van hier naar Mongolië te rijden. Toen ik vroeg of ik daarvoor een paar maanden ‘sabbatical’ kon opnemen, was het antwoord meteen positief. Het werd me gegund. Dat zegt iets over het bedrijf. Én natuurlijk over de collega’s die in die periode echt wel even een stapje harder moesten lopen…”

Hoe ziet Maarten Jans werkdag eruit?

“Geen dag is in dit vak hetzelfde. Misschien dus beter om te vertellen over mijn ‘werkweek’. Die gaat doorgaans van start met een overlegje met mijn directe collega. We bespreken wat de stand van zaken is, wat we die week gaan doen, waar prioriteiten liggen, wie welke gesprekken gaat voeren e.d. Daarna verdiep je je in de diverse dossiers. Je adviseert bedrijfsonderdelen en je schrijft briefings. Gaat iemand op handelsmissie of komt een delegatie op bezoek, dan geef je aan wat actueel is en wat daarover ter sprake gebracht kan worden. Verder vindt regelmatig overleg plaats met collega’s van Communicatie en Reputatiemanagement. Veel onderwerpen gaan ons namelijk allemaal aan. En natuurlijk zijn er afspraken buiten de deur. Een bijeenkomst bij VNO-NCW, een gesprek met een Kamerlid, een bezoek aan de VVVF… Alle gesprekken bereid je grondig voor én je doet verslag. Voor je het weet is een week voorbij en concludeer je dat je weer - bijna - alles gedaan hebt wat je wilde doen.”